martes, mayo 24, 2022

Columna: Las gafas siguen siendo demasiado caras

Las perspectivas para 2022 y más allá son cada vez más borrosas.

Con eso quiero decir que las ventas globales de anteojos y otros productos para la vista superarán los $209 mil millones en los próximos cinco años, según un pronóstico reciente del investigador de mercado Imarc Group.

Eso es más que los $140 mil millones del año pasado y refleja en parte “el uso cada vez mayor de dispositivos o aparatos electrónicos”. Es decir, los atracones pandémicos y nuestro creciente hábito de mirar pantallas pequeñas están arruinando nuestros ojos.

Y, sin embargo, a pesar de la creciente disrupción por parte de una nueva generación de empresas ópticas en línea, los precios de las gafas siguen siendo exorbitantemente altos, con márgenes que en algunos casos se acercan al 1000 %, y siguen siendo uno de los ejemplos más notorios de una industria que se aprovecha de los consumidores.

“Los anteojos recetados son obscenamente caros y debería haber más transparencia en los precios”, dijo Jenn Engstrom, directora estatal del Grupo de Investigación de Interés Público de California (y, como muchos de nosotros, usuaria de anteojos).

“Sabemos quién es nuestro optometrista, y tal vez incluso el fabricante de los marcos”, me dijo. “Pero, ¿qué pasa con las lentes? Los lentes suelen ser más caros que el examen o las monturas, pero sabemos poco sobre su procedencia o su precio”.

Recientemente tuve mi examen anual de la vista, necesité una prescripción más fuerte y me encontré una vez más hurgando en la industria de las gafas. La última vez que lo hice fue hace varios años, después de que un colega se quejara de que sus nuevas especificaciones costaban alrededor de $800.

En ese momento, se estimó que alrededor de 126 millones de adultos estadounidenses usaban anteojos. El Vision Council, un grupo comercial, ahora sitúa esa cifra en 165,5 millones (¡gracias, teléfonos móviles!).

Mi investigación previa en este negocio inusualmente secreto arrojó algunos hallazgos preocupantes. Quizás las ideas más notables provinieron de E. Dean Butler, el fundador de LensCrafters, quien ahora trabaja como consultor independiente de la industria.

Me habló de una gira por las fábricas chinas que producen monturas y lentes para el mercado estadounidense bajo una amplia variedad de marcas.

“Puede obtener marcos increíblemente buenos, con un nivel de calidad de Warby Parker, por $ 4 a $ 8”, dijo Butler. “Por $ 15, puede obtener marcos con calidad de diseñador, como los que obtendría de Prada”.

En cuanto a los lentes, “puedes comprar lentes absolutamente de primera calidad por $1.25 cada uno”.

Piense en eso cuando gasta cientos de dólares en anteojos nuevos, como tuve que hacer yo recientemente, incluso con los mezquinos programas de descuento que pasan por «cobertura de la vista» en este país.

“Es ridículo”, reconoció Butler. “Es una completa estafa”.

Mi última inmersión en el grupo de anteojos me mostró que todavía es una estafa completa, pero ha habido algunas mejoras incrementales desde la última vez que compré anteojos.

El auge de las ópticas online está ejerciendo una presión a la baja sobre los precios. Los puntos de venta a precios reducidos, como Zenni Optical y GlassesUSA, ofrecen monturas y lentes decentes por una fracción de lo que pagaría en una tienda física.

Según Vision Council, la mayoría de las personas paga un promedio de $126.47 por marcos. Encontré un buen par de Ray-Bans en la tienda de un optometrista de Los Ángeles que se vendía al por menor en $207 pero, con el plan de visión EyeMed patrocinado por mi empleador, me costó $63.

Sin embargo, no lo olvide: la fabricación de los marcos probablemente costó alrededor de 10 dólares. Entonces, incluso a $ 63, eso es un gran margen de beneficio. A $207, es ridículo.

Requiero lentes progresivos con prismas y tratamiento antirreflejo. También quería lentes fotocromáticos que se oscurecieran con la luz del sol. Se vendieron al por menor por $ 615. Con mi plan de visión, los lentes cuestan $382.

Incluso los lentes de lujo como estos pueden costar unos pocos dólares para fabricar. En cualquier caso, su producción no cuesta ni cerca de cientos de dólares.

Me volví a conectar el otro día con Butler, el fundador de LensCrafters, y compartí mi experiencia de compra reciente con él. Le pregunté cuánto calculaba que realmente costaba producir mis nuevas monturas y lentes.

Puso la cifra en «no más de $ 25».

El precio de lista de mis anteojos nuevos era de $822. El precio con descuento fue de $ 445.

Butler dijo que su estimación no incluía la mano de obra y otros costos generales. Bien, dupliquemos su estimación de fabricación de $25. Diablos, triplicémoslo.

Con un costo de fábrica de $75, el margen de beneficio minorista de mis anteojos fue del 996 %. El margen de ganancia con mi plan de la vista fue del 493%.

Le pregunté a Butler si todavía sentía que las gafas eran una completa estafa. “Mi declaración de hace unos años sigue en pie”, respondió.

Y eso ni siquiera es lo peor. Lo que realmente chisporrotea mi tocino es que estaba pagando tarifas establecidas por una empresa que domina tan abrumadoramente el mercado óptico que actúa con un poder casi monopólico.

Esa empresa es EssilorLuxottica. Incluso si no está familiarizado con él, conoce las marcas de monturas que posee o controla este gigante, incluidas Armani, Brooks Bros., Burberry, Chanel, Coach, Oakley, Oliver Peoples, Polo y, sí, Ray-Ban.

EssilorLuxottica también es el mayor fabricante y distribuidor de lentes, y controla marcas líderes como Varilux, Crizal, Eyezen, Foster Grant y, sí, los lentes Transitions para mis armazones Ray-Ban.

Pero espera hay mas. La empresa ahora posee u opera LensCrafters, Pearle Vision, Sunglass Hut, Target Optical, EyeBuyDirect y FramesDirect.

Y debido a que EssilorLuxottica, con sede en París, también es propietaria del plan de visión EyeMed: mi plan de visión: tiene una enorme influencia sobre las ópticas independientes. Su alcance se extiende a prácticamente todos los aspectos del mercado de las gafas.

Piénsalo. Sin quererlo, terminé comprando monturas EssilorLuxottica y lentes EssilorLuxottica mientras usaba el plan de visión de EssilorLuxottica. Es ineludible.

La empresa tiene “demasiado control del mercado”, observó Butler. “La Comisión Federal de Comercio no parece darse cuenta de cuánto control de mercado tiene EssilorLuxottica”.

Nadie en la empresa respondió a mis preguntas. La FTC se negó a comentar.

Mientras tanto, aquí hay algunos consejos para ahorrar dinero en anteojos:

  • Si, a diferencia de mí, tiene una receta relativamente simple, no dude en comprar en línea. Las empresas ópticas basadas en la web se han vuelto cada vez más confiables y facilitan las devoluciones si hay un problema.
  • Zenni ofrece excelentes ofertas, pero prefiero las opciones proporcionadas por GlassesUSA. Si está interesado en colocar lentes nuevos en marcos antiguos (una decisión inteligente), consulte LensDirect y Lensabl.
  • Para los mejores precios de gafas de ladrillo y mortero, Costco es sin duda la opción menos costosa. Walmart también ofrece buenas ofertas, mientras que Warby Parker ofrecerá gran estilo a un precio relativamente bajo.
  • No dudes en regatear. A su optometrista independiente no le gustará, pero él o ella pueden estar abiertos a descuentos modestos para mantener su negocio frente a la competencia en línea.

Finalmente, debe reconocerse que los anteojos recetados son atención médica. Eso significa que los lentes, si no los marcos, deben estar cubiertos por un seguro médico.

Casi dos tercios de los adultos estadounidenses usan anteojos, y ese número aumenta constantemente, creando enormes economías de escala.

Un mercado justo y honesto reflejaría esto.

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