martes, mayo 24, 2022

El videojuego de 2022 hasta ahora: ‘Norco’, una obra maestra de la narración interactiva

La primera vez que vemos Norco, Luisiana, en todo su esplendor pixelado, es en una imagen que enmarca chimeneas y equipos de refinería como una ciudad mecánica. Se nos dice que hay un zumbido, un «suspiro interminable», y vemos un brillo suave que cancela el sol y la luna para que sus residentes vean solo un cielo translúcido. Ese horizonte, leemos en una introducción rápida, es todo llamas proyectadas, lo que implica que la tierra y las personas debajo están viviendo sus vidas como una combustión lenta.

Bienvenido a una parte de Estados Unidos conocida como «Cancer Alley». Y luego «Norco» se pone raro.

El juego es a la vez familiar y extravagante, una aventura interactiva basada en texto y arte con una inclinación de ciencia ficción. Pero esto no es tanto el futuro como una realidad alternativa. «Norco» pinta la imagen de una América moribunda, donde el rico sueño de los vuelos espaciales privatizados y las aplicaciones convierten a los talentos en celebridades de nicho. ¿Suena familiar? No te desesperes. El mundo de «Norco» es atractivo, uno que está, sí, lleno de conspiraciones impulsadas por la web y locuras, pero también es el tipo de accidente del que no podemos apartar la vista.

En parte, eso se debe a que «Norco» nos hace sonreír con asombro. “Norco” es nuestro mundo, ligeramente alterado. También es el mejor juego lanzado hasta ahora en 2022.

Momentos después de conocer la ciudad petrolera sin salida, el juego comienza con nosotros controlando a una mujer adulta llamada Kay, que ha regresado a su habitación de la infancia después de una tragedia familiar. Un mono de peluche se sienta al lado de una computadora portátil, donde su hermano está pasando el rato en los foros de mensajes de Internet que probablemente debería dejar sin explorar. El mono inanimado nos desafía a un concurso de miradas, y después de distraernos con un simple minijuego de tratar de hacer coincidir la ubicación de un par de círculos, aceptamos el desafío y perdemos la pelea con el peluche.

El tono, sin embargo, está establecido.

Durante las próximas horas, “Norco” nos lleva en un viaje a un mundo melancólico lleno de asombro imaginativo. Nos encontramos con un pájaro gigante con dientes del tamaño de una cabeza. Interactuamos brevemente con un cocodrilo que emprende una misión de venganza, a través de un espectáculo de marionetas, contra un hombre que intentó tomarlo como mascota. Y somos testigos de un mundo sacudido por el cambio climático, donde los robots nos sobrevivirán, pero ellos también están abrumados por el hastío, pasando horas en estasis «como lo haría cualquier cosa desechada».

Un viaje con un robot en «Norco».

(Geografía de Robots / Raw Fury)

El realismo mágico de “Norco” es a la vez paciente e implacable. Cada escena es un lienzo pixelado, el tipo de obra de arte que enloquece a los Redditors modernos, y está lleno de misterios por descubrir. Queremos quedarnos con ellos tanto como queremos rastrearlos en busca de pistas que envíen esta narrativa a hipervelocidad.

Pero nuestra misión se ve constantemente desviada por curiosidades, giros narrativos o escritura inteligente. Abundan los pequeños detalles: un compañero de viaje solo escucha música navideña. Un bar lleno de niños blancos que se apropian culturalmente de los bailes negros se encuentra en un «estuario subcultural, a solo un cambio de propietario de convertirse en un bar de vinos de lujo». Y desde el principio, podemos leer un libro que detalla cómo se puede reinventar Nueva Orleans como un juego de rol de acción en vivo para aquellos que aman los desastres.

Los misterios familiares impulsan la historia de “Norco”, pero a menudo pueden esperar. Como un «Todo a la vez, en todas partes» menos frenético, que también busca signos de vida y compasión en medio de visiones alternativas de la realidad, se pueden encontrar apartes en cada giro narrativo. Un gato, por ejemplo, nos reta a un juego de memoria solo para ganarnos una mascota, con ojos que se convierten en corazones si ganamos el derecho a rascarlo. Luego está el puesto de perritos calientes que conoce todos los golpes no tan secretos esparcidos por Nueva Orleans, y el equipo de filmación con sede en Silver Lake que te cree cuando les dices que, en el sur, absolutamente se referirían a alguien malvado como un «diablo del cangrejo de río».

El modo de «Norco» es oscuro pero no presagio: el anhelo de esperanza de «Blade Runner» se siente como una influencia, al igual que las trampas crípticas y, a veces, espectrales del juego «Kentucky Route Zero». Ambos son meditaciones sobre la clase estadounidense y la locura, y sobre cómo dar sentido a un mundo que pretende confundir. Como en “Kentucky Route Zero”, pasamos nuestro tiempo en “Norco” con aquellos que viven en las afueras de la sociedad, solo que en esta visión, ya no hay ningún centro al que valga la pena clamar.

Aquí, el detective de la ciudad tiene jugosas historias que contar, pero tampoco se molesta en investigar si la naturaleza lo llama. Puede haber extraterrestres, pero esas misteriosas estructuras voladoras también podrían ser gases que vuelan desde el río Mississippi envenenado. Es difícil de decir, pero los extremistas políticos y religiosos se convertirán en los favoritos de las redes sociales al crear una conspiración a su alrededor. ¿Quién, después de todo, quiere lidiar con la realidad y todas sus complejidades, trámites y papeleo, especialmente cuando la clase alta ve una Tierra cada vez más inhabitable como un patio de recreo?

Nuestra madre sustituta, Kay, es una mujer joven que se escapó de su hogar en el sur de Luisiana para vivir como vagabunda. Kay ya se ha aventurado por el Medio Oeste, el Suroeste y el Oeste cuando la conocemos, encontrando un mundo donde existe la guerra por la creación de memes e Internet, y las mentiras y esquemas que sustenta se han convertido en una molestia tan grande para el avance de la sociedad que hay un movimiento creciente para desmantelar las torres de telefonía y destruir los bancos de datos. Kay arroja su teléfono al Río Grande antes de regresar a Luisiana para cuidar del alma perdida de un hermano menor después de que su madre muriera de cáncer.

Sólo falta él. «Norco» en su horario de apertura (se espera que el juego tarde alrededor de 10 horas en completarse) juega con los jugadores sobre en qué tipo de juego se convertirá. ¿Una aventura de detectives en la que rastreamos a nuestro hermano? Tal vez, pero pronto nos enteramos de que nuestra madre se vio envuelta en complots cuestionables antes de morir. Su casa, por ejemplo, fue saqueada por Shield Oil, un suplente no tan sutil de Shell Oil, después de su muerte, y queremos saber qué busca la empresa. Se da a entender que es algo podrido, o místico, en el río, y de repente «Norco» se convierte en una especie de juego de atracos.

Pero también encontramos sectas que creen en lo sobrenatural, una dirigida por niños que parecen estar jugando un juego de «Stranger Things». Su líder, está implícito, es una especie de estrella de las redes sociales, pero sabemos que es poco más que un mocoso suburbano que acaba de leer algunos libros de filosofía. Él y sus seguidores se instalaron en un centro comercial suburbano desierto, donde las imponentes estatuas de petróleo ahora se convierten en visiones de escape a otros planetas, y el reclutamiento se completa a través de una aplicación de realidad aumentada en el juego. Las aplicaciones gobiernan la sociedad en «Norco» y son la clave para ingresar a casi cualquier lugar, incluido un ayuntamiento fuera de horario donde incluso los políticos están enamorados de los teóricos de la conspiración.

Un par de ojos en el cielo mirando chimeneas, con diálogo en el lado izquierdo de la pantalla.

«Norco» es una celebración de los juegos de aventuras de texto de la vieja escuela.

(Geografía de Robots / Raw Fury)

A lo largo del tiempo, avanzamos y retrocedemos en el tiempo, jugando como Kay o su madre, Catherine. Por todo lo que el juego nos arroja en términos de teorías desquiciadas en un intento de explicar realidades deprimentes, nunca estamos perdidos. “Norco” ha creado inteligentemente lo que llama un “mapa mental”, una especie de árbol genealógico de cada persona o lugar clave que conocemos en el juego. Podemos visitar el mapa mental de Kay en cualquier momento y devorar su pasado y trazar su futuro como si estuviéramos hojeando las páginas de un libro irresistible. Aquí hay mucho texto, combinado con algunos acertijos ligeros basados ​​​​en inventario: los fanáticos de, digamos, «El secreto de la isla de los monos» o «Kentucky Route Zero» se sentirán como en casa, pero «Norco» también nos presenta giros interactivos.

Cuando, por ejemplo, tengamos que penetrar en el recinto de Shield Oil, deberemos completar una serie de minijuegos. A veces luchamos contra los robots a través de mosaicos iguales y, a veces, debemos reorganizar los drones de seguridad encontrando una computadora que ha pirateado la compañía petrolera, que descansa en un antiguo sitio de plantación. Nos dan un número limitado de «movimientos» para reorganizar los drones en un mapa digital antes de que la seguridad de Shield nos descubra. Pero «Norco», desarrollado para computadoras domésticas por un pequeño colectivo conocido como Geography of Robots (el diseñador principal es solo Yuts y es un consumado artista de píxeles), debería ser accesible para todos los niveles de habilidad.

En todo momento, vemos destellos de fiestas gratuitas, aprendemos sobre divisiones raciales y de clase, y vemos a los desesperados ser estafados por compañías tecnológicas que prometen la capacidad de cargar recuerdos. Los suburbios de Nueva Orleans, tal como está escrito en el juego, se pintan como una serie de «pollos, audio del automóvil, colchones directos a usted, torres de agua y líneas eléctricas y señales de tráfico y concreto que se desmoronan, intentos fallidos de paisajismo».

En este entorno familiar, «Norco» encuentra el misterio, dándonos un personaje principal en Kay que quería escapar de su ciudad natal. No pudo, y “Norco” convierte el lugar en un enigma moderno, uno que nosotros, como jugadores, no queremos dejar. Nosotros mismos nos convertimos en “turistas de desastres” en una visión de Estados Unidos oprimida, alegórica y en la medida justa de sobrenatural.

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